OVALE 2017-2018

(French version below)

The theme for this year’s seminar is « Vulgarity ». Our monthly meetings take place at the Maison de la Recherche (Rue Serpente, 75006 PARIS) (Room D002) from 6 to 7.30pm.

Schedule:

When he writes his Banquet, Dante’s intention is to share the dazzling treasures and wisdom of Antiquity with those who cannot access it, the common people. It is why he chooses to write in Italian, rather than in Latin. The ordinary person is thus invited to a symbolic feast from which he or she had been formerly excluded: the vulgar language allows everyone to pick up the crumbs of this « bread of angels ». On the opposite side of the spectrum, we find a well-known character from our childhood comics, the moody drunken sea-captain who can take his virtuosity and creativity in insults to such comical extremes that he is bound to be, of course, everybody’s favourite…

These two examples shed light on the very heart of the history of the word « vulgar »: a constant tension between what belongs to ordinary people (synonym of the vernacular) and something or someone that is coarsely commonplace, lacking in refinement or good taste, uncultured, ill bred. But the fact that the word today has assumed a strongly derogatory value must not obliterate that it bore originally a descriptive social function. Vulgus means first and foremost the ordinary people, the masses, the crowd, the public, the everyman. And while it is true that traces of a pejorative meaning could occasionally be detected in the original Latin word (or in its Greek equivalent, οἱ πολλοί), the switch towards a primarily dismissive meaning seems to be rather modern (no precise date can be fixed once and for all, but the nineteenth-century seems to have marked this transition). It is around that time that, in France, the mock-Latin expression of « vulgum pecus » appears in oral language (1843), as in England the term « vulgarian » to designate a new category of menacing social climbers. The aim of this seminar is therefore to map out different uses of this notion throughout History, from a simple descriptor to a derogatory term highlighting by contrast social distinction, or even to a source of identity and pride (if we think for instance of Walter Scott’s Ivanhoe, where rough Saxon energy is opposed to effete French refinement). Linguistic, aesthetic and sociological categories will be put to use, as well as moral and political ones, the vulgar being potentially an instrument of resistance to all sorts of oppressive norms, not just that of good taste.

Possible lines of inquiry include (but are not restricted to):

  • non-axiological value of the vulgar
  • the trivial, the cliché
  • uses of slangs, sociolects and their ambiguities
  • vulgarity, ostentation and subversion
  • the body and obscenity
  • profanity and censorship
  • pleasure of transgression
  • linguistic hegemony
  • political and social domination
  • etc.

 

French version

Le thème de cette année (choisi lors de l’Asemblée Générale de juin 2017) est  « Le Vulgaire ». La réunion de rentrée d’OVALE aura lieu le lundi 9 octobre à 18h à la Maison de la Recherche (Rue Serpente, 75006 PARIS) – Salle S002.

Dates des réunions mensuelles:

 

TEXTE DE CADRAGE

« thou claybrained guts, thou knotty-pated fool, thou whoreson, obscene, greasy tallow-catch » Shakespeare, Henri IV (I,4)

« I call vulgar (common) all that does not speak to the mind, of which all the interest is addressed only to the senses. » Friedrich Schiller, Thoughts on the Use of the Vulgar and the Mean in Art

« Choose us. Choose life. Choose mortgage payments; choose washing machines; choose cars; choose sitting oan a couch watching mind-numbing and spirit-crushing game shows, stuffing fuckin junk food intae yir mooth. Choose rotting away, pishing and shiteing yersel in a home, a total fuckin embarrassment tae the selfish, fucked-up brats ye’ve produced. Choose life. » Irvine Welsh, Trainspotting

Dans Le Banquet, Dante, grisé par l’étude de la sagesse antique, veut sans tarder faire part au commun des hommes des trésors découverts. Aussi n’emploie-t-il pas le latin mais la langue « vulgaire », l’italien. Tel est le banquet symbolique auquel Dante convie ses semblables jusqu’alors exclus du privilège de la science : le vulgaire pour donner à tous quelques miettes de ce « pain des anges ». A l’autre bout du spectre, un personnage de la littérature graphique enfantine, mémorable marin alcoolique et atrabilaire, qui pousse la tradition maritime du juron à un tel paroxysme comique et créatif qu’il en devient le personnage préféré de générations entières de lecteurs…. En témoignent bachibouzouks et moules à gaufres.

Ce que ces deux exemples révèlent est aussi au coeur de l’histoire du mot vulgaire: une tension constante entre ce qui est commun, partagé (telle la langue vernaculaire/vulgar tongue) et ce qui est bas, de mauvais gout, ce qui s’oppose au raffiné. Mais que le vulgaire relève aujourd’hui plus volontiers du jugement de valeur ne doit pas faire oublier qu’il fut d’abord un descriptif social. Le vulgus désigne d’abord le commun des hommes, le grand nombre, la masse, la foule, les gens, le grand public. Et si une connotation péjorative affleurait déjà̀ dans certains emplois du mot latin (ou de son équivalent grec, οἱ πολλοί), c’est à l’époque moderne qu’il devient un marqueur axiologique et tendancieux (bien que les dates précises soient sujettes à caution, il semblerait que le dix-neuvième siècle marque un tournant décisif dans la redéfinition de la notion). Par exemple, en France, l’invention de la locution faussement latine « vulgum pecus », dont la première recension remonte à 1843, ou l’apparition, à l’ère victorienne, du terme « vulgarian » pour désigner le parvenu social. L’enjeu de ce séminaire sera donc de circonscrire différents usages de cette notion à travers l’histoire, d’un simple descriptif à un marqueur de distinction sociale ou au contraire à un instrument de subversion politique, érigé en source de fierté (on pense par exemple à Ivanhoé, dans lequel Scott célèbre l’énergie brusque de la langue saxonne par opposition au raffinement affecté du français). Tenter de cartographier les emplois du vulgaire invite donc à jongler avec les catégories de la linguistique, de l’esthétique, de la sociologie, mais aussi de la morale et de la politique (le vulgaire pouvant aussi devenir un instrument de résistance à la standardisation du bon goût).

 

Quelques références bibliographiques / A few bibliographical references:

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